Arme en diverse gebieden van Portland en Seattle boden trager en duurder internet – Oregon Public Broadcasting

Illustratie door Gabe Hongsdusit

Illustratie door Gabe Hongsdusit

Illustratie door Gabe Hongsdusit

CenturyLink-klanten in Seattle en Portland krijgen uiteenlopende serviceniveaus voor dezelfde prijs, waarbij armere inwoners en mensen van kleur meer last hebben van lage snelheden, volgens een nieuwe analyse van digitale ongelijkheden in Amerikaanse steden.

Seattle had de grootste verschillen tussen onderzochte steden in de Pacific Northwest. Ongeveer de helft van de gebieden met lagere inkomens kreeg langzaam internet aangeboden, vergeleken met slechts 19% van de gebieden met hogere inkomens. Adressen in buurten met meer gekleurde inwoners kregen ook vaker traag internet aangeboden: 32,8% van hen, tegenover 18,7% van de gebieden met meer blanke inwoners.

CenturyLink-aanbiedingen in Portland waren ook ongelijk, aangezien 27% van de adressen in gebieden met lagere inkomens snelheden kregen die lager waren dan de federale breedbandstandaard van 25 mbps, vergeleken met 16% in gebieden met hogere inkomens. In beide Portland en Seattlehadden buurten die als “gevaarlijk” werden beoordeeld voor hypotheekverstrekkers in “redlining”-kaarten uit het midden van de 20e eeuw – die werden gebruikt om minderheidsgemeenschappen te discrimineren – meer kans om de slechtste internetdeals te zien in beide steden van vandaag.

De verschillen in de twee grootste steden van de Pacific Northwest werden onthuld in een landelijk onderzoek dit najaar door The Markup, een non-profit nieuwsuitzending over de impact van technologie op de samenleving, waaruit bleek dat vier grote internetproviders routinematig lagere snelheden aanbieden aan sommige buurten voor dezelfde prijs als hogere snelheden aan andere gebieden. The Markup analyseerde serviceaanbiedingen van CenturyLink, Verizon, AT&T en EarthLink op meer dan 800.000 adressen in de grootste steden in 38 staten.

De Markup vond inkomensgerelateerde verschillen in Seattle, Portland en 17 andere steden. In tweederde van de steden waar het nieuwscentrum voldoende gegevens had om te vergelijken, werden de slechtste deals aangeboden aan de minst blanke buurten.

Naast Seattle en Portland waren de slechtste aanbiedingen in 20 andere steden in lijn met voormalige redlining-grenzen.

Een woordvoerder van Lumen, het moederbedrijf van CenturyLink, ontkende discriminerende bedoelingen en bekritiseerde in een verklaring het onderzoek van The Markup.

“De methodologie die wordt gebruikt voor het rapport dat u leest, is zeer gebrekkig”, zei Mark Molzen in een e-mail. “We houden ons niet bezig met discriminerende praktijken zoals redlining en vinden de beschuldiging kwetsend. Hoewel we geen commentaar kunnen geven namens andere providers, kunnen we wel zeggen dat we geen services inschakelen op basis van ras of etniciteit.”

Grafiek door Joel Eastwood

Comcast, de primaire internetprovider voor zowel Seattle als Portland, is niet meegenomen in de analyse omdat het geen verschillende snelheden biedt voor dezelfde prijs, een praktijk die bekend staat als ‘tier flattening’. EarthLink bedient ook Seattle en Portland, maar de analyse toonde geen bewijs van inkomens- of rasgerelateerde verschillen.

Lokale en staatsambtenaren in Oregon en Washington spraken hun bezorgdheid maar weinig verbazing uit over de inconsistenties die in de analyse aan het licht kwamen.

“Ik twijfel er niet aan dat er verschillen bestaan ​​in Portland”, zegt Rebecca Gibbons, manager strategische initiatieven voor het Office of Community Technology in Portland.

Terwijl Comcast en een of twee andere providers ook de steden bedienen, bevestigen de nieuwe gegevens opnieuw dat inwoners met lagere inkomens met de slechtste opties vastzitten, vertelde Gibbons aan InvestigateWest.

“Als een consument maar één optie heeft, zijn ze verplicht aan dat klantenserviceniveau, die vergoedingen, die tarieven”, zei ze. “We willen dat het zo competitief mogelijk is.”

Oregon Rep. Pam Marsh, D-Southern Jackson County, die zitting heeft in Oregon’s Joint Committee on Information Management and Technology, zei dat de bevindingen “duidelijk een berekende zakelijke beslissing toonden over wie hen voor de diensten zal betalen.”

“Het resultaat is dat mensen worden buitengesloten”, zei ze.

Tier flattening is niet illegaal. Hoewel beleidsmakers op alle niveaus het erover eens zijn dat breedband een essentieel instrument is voor sociale, economische en educatieve empowerment, is het niet gereguleerd als een nutsvoorziening, zoals elektriciteit. Aanbieders kunnen hun eigen prijzen bepalen, en lokale en nationale autoriteiten kunnen hen niet dwingen om gemoderniseerde infrastructuur te bouwen in gebieden die mogelijk minder winstgevend zijn.

Hoewel advocaten en overheidsfunctionarissen een kans zien om extra input te leveren tijdens de toewijzing van $ 65 miljard aan federale financiering die is goedgekeurd in de Infrastructure Investment and Jobs Act van 2021, levert het geld misschien niet veel verlichting op voor achtergestelde stadswijken.

Francella Ochillo, uitvoerend directeur van Next Century Cities, een nationale non-profitorganisatie die pleit voor betrouwbaar en betaalbaar snel internet voor iedereen, zei dat de analyse van The Markup van providers een licht werpt op de benarde situatie van achtergestelde inwoners.

“Bedrijven hebben zeer robuuste communicatiemedewerkers en lobbyisten om ervoor te zorgen dat ze mensen overtuigen dat je niet ziet wat je ziet met je eigen ogen, maar wij zien het wel met onze eigen ogen,” zei Ochillo. “En we hebben de cijfers om het te bewijzen.”

Maar naar gegevens kijken is slechts een eerste stap, zei ze.

“We hebben een systeem opgezet waarin ongelijke resultaten worden gegarandeerd”, zei ze. “Als we een ander resultaat willen hebben, zullen we niet alleen enkele van de praktijken die ons hier hebben gebracht, moeten onderzoeken, maar ook ontmantelen.”

Buurten achtergelaten

De verhalen over de uitbreiding van CenturyLink naar Portland en Seattle weerspiegelen elkaar nauw.

In 2015 begon het vaste bedrijf te concurreren op de high-speed internetmarkt met kabelbedrijven zoals Comcast, die het grootste deel ervan beheersten. CenturyLink zocht kabelfranchises en -vergunningen en begon met het uitbouwen van zijn snelle internet- en kabelinfrastructuur, aldus functionarissen.

Slechts een paar jaar na de uitbreiding in Seattle en Portland begon CenturyLink’s honger naar uitbreiding als kabelaanbieder echter af te nemen, zeiden functionarissen. Gibbons zei dat CenturyLink zich in 2020 terugtrok uit de markt van Portland en dat het bedrijf in 2021 de kabelmarkt in Seattle verliet, aldus een woordvoerder van het kantoor van de burgemeester.

CenturyLink bleef een actieve internetprovider, maar toen het stopte met uitbreiden als kabelprovider, zei Gibbons, “werd onze regelgevende autoriteit om van hen te eisen dat ze in elke buurt uitbouwen, opgeheven.”

Als gevolg hiervan heeft de uitrol van CenturyLink in beide steden geleid tot een aantal behoorlijk scheve scenario’s.

In Portland, bijvoorbeeld, twee blokken ten noorden van het Lloyd Centre aan Broadway Street, biedt CenturyLink een kantoorgebouw internetsnelheden tot 15 megabit per seconde voor $ 50 per maand. Anderhalve mijl ten zuidoosten, in het Laurelhurst-gebied met hogere inkomens, konden bewoners van een huis aan 35th Avenue $ 20 minder per maand betalen voor 200 megabits per seconde – een lagere prijs voor snelheden die meer dan 13 keer zo hoog zijn.

Tijdens zijn tijd als internetprovider is CenturyLink in botsing gekomen met de procureurs-generaal van Washington en Oregon vanwege klachten over verwarrende en dubbele aanklachten. In 2020 resulteerden rechtszaken in een uitbetaling van $ 6 miljoen in Washington en een schikking van $ 4 miljoen in Oregon.

Een woordvoerder van het Oregon Department of Justice zei dat de kwestie van tier flattening niet in strijd lijkt te zijn met de Oregon’s Unfair Trade Practices Act, en er zijn geen rechtszaken aangespannen tegen een breedbandaanbieder op grond van die wet.

Staatsambtenaren en advocaten erkenden praktische factoren die bijdroegen aan de verschillen. Het aanleggen van infrastructuur is duur en bedrijven kiezen ervoor om dit te doen in gebieden waar ze denken winst te kunnen maken op de kosten.

Maar, zei Ochillo, “Onvrijwillige uitsluiting heeft een discriminerende impact, of je het nu bedoeld hebt of niet.

“Gemeenschappen weten wanneer hun studenten niet online naar school kunnen gaan, wanneer hun kleine bedrijven niet met dezelfde veerkracht werken, wanneer ze niet dezelfde soort telehealth-opties hebben als andere mensen.”

Veel geld, weinig regels

Internetserviceproviders, of ISP’s, wijzen ook op hun deelname aan het Affordable Connectivity Program als bewijs van hun inzet voor het bevorderen van digitale gelijkheid.

Het federale programma, dat in 2021 werd gelanceerd ter vervanging van een ouder breedbandprogramma, subsidieert internet voor huishoudens met lagere inkomens voor een bedrag van $ 30 per maand, of $ 75 voor huishoudens in Indiase reservaten. Veel verschillende indicatoren van economische behoefte kunnen kwalificeren een huishouden voor deelname aan het programma, dat wordt beheerd door de Federal Communications Commission.

De inschrijving is laag. Uit gegevens van medio 2022 blijkt dat slechts 27% van de in aanmerking komende huishoudens in Portland en Seattle zich heeft aangemeld voor het programma.

Ambtenaren gaven een paar redenen waarom dat zou kunnen zijn. Marsh, de vertegenwoordiger van de staat Oregon, bekritiseerde het programma omdat het te afhankelijk was van ISP’s die ook deelnamen, en Gibbons noemde de registratievereisten “veel te omslachtig”.

Sommige aspecten van de Infrastructure Investment and Jobs Act geven aan dat de federale overheid aandacht begint te besteden aan hoe ze digitale ongelijkheden actiever kan aanpakken.

Voor het eerst begon de FCC in maart met het vragen van opmerkingen over digitale discriminatie en rechtvaardigheid, waaronder “hoe bepalingen in de Infrastructure Investment and Jobs Act te implementeren die de FCC verplichten om digitale discriminatie te bestrijden en om gelijke toegang tot breedband in het hele land te bevorderen, ongeacht inkomensniveau, etniciteit, ras, religie of nationale afkomst.”

De financiering van de infrastructuurwet biedt staten en plaatsen ook nieuwe kansen om mee te wegen voordat de financiering wordt toegewezen.

Dat heeft de FCC eind november bekendgemaakt de nieuwste breedbandkaart. Het is de primaire bron die de National Telecommunications and Information Administration, het uitvoerende bijkantoor dat belast is met het toewijzen van financiering, zal gebruiken om beslissingen te nemen. De kaart is gebaseerd op zelfgerapporteerde gegevens van de ISP’s.

“Van wat we op de kaarten hebben gezien, overdrijven ze dramatisch wat hun werkelijke dekking is”, zegt Evan Marwell, CEO van EducationSuperHighway, een non-profitorganisatie voor digitale aandelen.

Van nu tot januari accepteert de FCC uitdagingen van staten om de kaarten te verfijnen. Het Washington Department of Commerce en het Oregon Broadband Office hebben persberichten verspreid waarin om publieke input over de FCC-kaarten wordt gevraagd, inclusief informatie over het indienen van uitdagingen.

Maar er is een voorbehoud voor Portland en Seattle: ondanks de miljarden dollars die vloeien, betwijfelden de meeste ambtenaren of stadsbewoners er veel van zullen zien.

Dat komt omdat het Congres van staten eiste dat ze eerst het geld van de infrastructuurwet uitgeven aan gebieden die “onbediend” zijn of waarvan wordt aangenomen dat ze helemaal geen breedbandtoegang hebben. Buurten waar een ISP al service levert, hoe beperkt ook, zullen waarschijnlijk niet worden aangeraakt totdat de landelijke, afgelegen gebieden eerst zijn geregeld.

Het is een pijnpunt voor stads- en staatsambtenaren.

“Ja, plattelandsgemeenschappen waar absoluut geen toegang is – we moeten ze voorrang geven”, zei Gibbons. “Maar als je kijkt naar het aantal gemeenschappen en een equity-lens gebruikt, wonen je zwarte, inheemse gekleurde mensen, mensen met een handicap, de meerderheid van hen in stedelijke gemeenschappen.”

Ochillo zei dat federale beleidsverschuivingen nodig zijn voor wijdverspreide verandering.

“De ISP’s die in het rapport worden genoemd, krijgen heel veel overheidssubsidies”, zei ze. “Als we weten dat ze … publieke middelen krijgen, waarom zetten we dan geen systemen op waarin ze verantwoording moeten afleggen aan het publiek?”

In plaats daarvan zei ze: “We hebben een systeem opgezet waarin ongelijke resultaten worden gegarandeerd.”


Onderzoek West is een onafhankelijke non-profitorganisatie die zich toelegt op onderzoeksjournalistiek in de Pacific Northwest. Verslaggever Kaylee Tornay is te bereiken op kaylee@invw.org.

Leave a Reply